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Vaidotas Zala fue la gran sorpresa en la primera etapa del Rally Dakar 2020 al quedar en primera posición en la categoría de Autos, mientras Fernando Alonso se ubicó en el 11° lugar.

El lituano aprovechó los infortunios del ganador defensor del evento, Nasser Al-Attiyah, quien encabezó la mayor parte del tramo de 319 kilómetros cronometrados hasta que sufrió tres pinchazos que lo relegaron en el orden.

Lo ocurrido reflejó el desafió que ofreció el escenario costero que fue de Jeddah a Al Wajh, que también vio a los buggies de Mini X-Raid de Stéphane Peterhansel y Carlos Sainz perder terreno, junto con favoritos como Jakub Przygoński y Yazeed Al Rajhi.

Esto dejó al Peugeot privado de Khalid Al Qassimi y al Mini de Zala en las primeras posiciones en el tramo final de la etapa. Al final, el emiratense sufrió un revés tardío y perdió más de un cuarto de hora.

Zala, quien se cambió a Mini All4 Racing después de terminar 12º en general en un Toyota el año pasado, se convirtió en el primer piloto en ganar una etapa del Dakar en un Mini con tracción de cuatro ruedas desde Mikko Hirvonen en 2016.

Peterhansel y Sainz completaron un 1-2-3 para Mini, todos separados en menos de tres minutos, mientras Al-Attiyah mitigó daños al quedar cuarto, a 5m33s del liderato. Bernhard Ten Brinke completó las cinco primeras posiciones.

Alonso terminó con déficit de más de 15 minutos en su debut en el Dakar, estando a un minuto y medio de los 10 primeros en su Toyota Hilux, en una actuación sin complicaciones ni riesgos.

La etapa de apertura también cobró factura en los ex vencedores Giniel de Villiers y “Nani” Roma, quienes también sufrieron pinchaduras y fueron relegados a 14º y 16º. El francés Romain Dumas, cuyas apariciones anteriores las hizo con Peugeots privados, abandonó tras completar 65 kilómetros porque su buggy DXX, desarrollado por su equipo RD Limited, se incendió.

Toby Price encabezó la clasificación en Motos con KTM, con Ricky Brabec (Honda) a 2m05s de distancia y Matthias Walkner (KTM) en tercero, a 2m40s.

Ignacio Casale (Yamaha) se quedó con la victoria provisional en Quads y Aron Domżała (Can-Am) también sorprendió en los SSV, a la vez que el Kamaz de Anton Shibalov se apropió del liderato en Camiones.